Refuerzos, recompensas y castigos

Un refuerzo positivo es un evento extrínseco que incrementa las posibilidades de realizar un comportamiento. Por ejemplo, el salario es un refuerzo para acudir al trabajar.

También hay refuerzos negativos. Son aquellos estímulos medioambientales que, al ser retirados, aumentan las probabilidades de que se produzca un comportamiento deseado.Generalmente son estímulos que nos irritan, como por ejemplo la alarma del despertador. Escapar del estímulo es un comportamiento reactivo. Ponernos en situación de no toparnos con los estímulos negativos es un comportamiento proactivo.

Una persona ofrece a otra una recompensa extrínseca por sus servicios o logros. Todas las recompensas son refuerzos positivos, pero no todos los refuerzos positivos son recompensas porque no todas las recompensas consiguen incrementar el comportamiento deseado.

El mecanismo fisiológico que nos hace sensibles a las recompensas es la liberación de dopamina en el cerebro y la subsecuente entrada en acción del sistema de activación de comportamiento. El incremento de actividad neuronal en dicho sistema genera sentimientos positivos, como esperanza o interés. Además, facilita el comportamiento porque señala la posibilidad de un beneficio personal inminente.

Las recompensas pueden minar la motivación intrínseca de la persona hacia una actividad o comportamiento. Se considera igualmente que las recompensas tangibles, como dinero o premios, tienen a disminuir la motivación intrínseca. Sin embargo, las motivaciones verbales (halagos) no lo harían.

Retirar privilegios es un ejemplo de un castigo. Resultados de investigaciones muestran que no son efectivos y generan “efectos secundarios” como emocionalidad negativa, mala relación entre quien aplica el castigo y quien lo recibe y es considerado un ejemplo negativo de cómo lidiar con comportamientos no deseados en otros.

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