El cerebro: el paleoencéfalo

Compartimos esta estructura con otras especies animales y tiene diversas partes, entre ellas:

La médula, que regula funciones como la respiración o los latidos del corazón. El puente troncoencefálico contiene nervios que se encargan de transmitir información motora a los músculos y las dos partes del cuerpo. El cerebelo regula el sueño, el equilibrio y desempeña algunas actividades intelectuales.

La formación reticular, en el tallo del cerebro, se ocupa de regular los tallocerebralciclos circadianos. Algunos estudios apuntan a la posibilidad de que las personas que sufren de síndrome de fatiga crónica tengan algún tipo de lesión en esta parte del cerebro.

El tálamo actúa como receptor de información de los sentidos y la transmite a otras partes del cerebro. También discrimina entre informaciones recibidas de otros puntos del cerebro para ser transmitidas al cerebelo y a la médula.

Por último, el hipotálamo se ocupa de mantener la temperatura del cuerpo constante y supervisa la cantidad de nutrientes almacenados en las células. Regula comportamientos tan importantes para la supervivencia como la alimentación.


Herramientas para estudiar el funcionamiento del cerebro

 

  • Electroencefalograma: recoge la actividad eléctrica en el cerebro a través de electrodos colocados en el cuero cabelludo. Generalmente el resultado es un gráfico de las ondas eléctricas en el cerebro, pero con nuevas tecnologías esa información puede transformarse en imágenes que ayudan a diagnosticar enfermedades como la epilepsia.
  • Tomografía por emisión de positrones: muestra la actividad bioquímica del cerebro en un momento determinado, previa inyección de una sustancia radioactiva en el flujo sanguíneo. Se utiliza por ejemplo para buscar posibles tumores cerebrales.
  • Imagen por resonancia magnética funcional:a través de un campo magnético dirigido al cuerpo se obtienen imágenes tridimensionales de las estructuras del cerebro y su actividad. Son tan precisos que puede observarse la acción de grupos de neuronas, lo cual resulta de gran ayuda para diagnosticar enfermedades como el Alzhéimer.
  • Estimulación magnética transcraneana: con la exposición a un campo magnético de un área determinada del cerebro se consigue una interrupción temporal de la actividad eléctrica en ese área que permite a los investigadores descubrir las funciones que rige cada zona del cerebro.
  • Otros métodos: por ejemplo, la optogenética, que con el uso de tipos específicos de luz e ingeniería genética permite la observación de circuitos de neuronas.

Tipos de neurotransmisores

Existen más de cien tipos de sustancias químicas que actúan como neurotransmisores. Sus efectos pueden variar según el área del sistema nervioso en el que se produzca.

Los neurotransmisores más conocidos son:

Acetilcolina: el primer neurotransmisor en ser identificado, se localiza en el cerebro, columna vertebral, sistema nervioso periférico, especialmente en el sistema parasimpático. Tiene un efecto excitador en el cerebro y sistema nervioso autónomo e inhibidor en el resto. Está relacionado con el movimiento de los músculos y las funciones cognitivas. Un nivel bajo de acetilcolina podría estar relacionado con la aparición de Alzhéimer.

Ácido glutámico: se encuentra en el cerebro y la columna vertebral y su efecto es excitador. Se relaciona con la memoria.

Ácido gamma-aminobutírico: localizado en el cerebro y la columna vertebral, es el principal neurotransmisor con funciones inhibidoras y afecta a varios comportamientos, desde la manera de alimentarse hasta la agresividad.

Dopamina: se encuentra en el cerebro y puede tener efectos excitadores o inhibidores. Se relaciona con el control de movimientos y un bajo nivel de este neurotransmisor se relaciona con la enfermedad de Parkinson. También se relaciona con los niveles de atención y los mecanismos de placer y recompensa. Se ha teorizado sobre la relación de producción de altos niveles de dopamina y enfermedades como la esquizofrenia.

Serotonina: localizado en el cerebro y la columna vertebral, es un inhibidor relacionado con los ciclos de sueño, alimentación, dolor y estado anímico. Varias teorías relacionan a este neurotransmisor con la depresión.

Endorfinas: se encuentran en el cerebro y la columna vertebral, tienen una función inhibidora, excepto en el hipocampo. Se relacionan principalmente con la supresión del dolor y sentimientos de placer.