Comunicación neuronal

A diferencia de la comunicación dentro de la neurona, que se realiza mediante impulsos eléctricos, las neuronas se comunican entre ellas sirviéndose de sustancias químicas. La sinapsis es el espacio entre neuronas donde el axón de una neurona se comunica con las dendritas de otra por medio de mensajes químicos, llamados neurotransmisores.comunicación-neuronal

Existen varios tipos de neurotransmisores y cada uno de ellos tiene una configuración propia que le permite encajar en un tipo determinado de receptor de la neurona que recibe el mensaje.

Los neurotransmisores portan básicamente dos tipos de mensajes: excitadores e inhibidores. Los excitadores producen una reacción en la neurona que recibe el mensaje que hace que dispare un potencial de acción a lo largo de su axón. Los mensajes inhibidores causan el efecto contrario. Las dendritas reciben mensajes excitadores e inhibidores simultáneamente y reaccionan siguiendo los mensajes más numerosos. Así, si el número de mensajes excitadores es superior a los inhibidores, la neurona dispara un potencial de acción, y viceversa. Una vez recibido el mensaje, el neurotransmisor es desactivado por enzimas o lo reabsorbe la neurona para evitar bloquearse. Conocer este proceso de recaptación ha permitido desarrollar fármacos para tratar desórdenes psicológicos como la depresión, para la cual se han desarrollado los inhibidores selectivos de recaptación de serotonina (ISRS).

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Funcionamiento de las neuronas

Un impulso eléctrico recorre las neuronas y su axón con la información recibida de un estímulo. Las neuronas siguen la ley del todo o nada: o envían información, o están en reposo. No hay término medio. Cuando una neurona está en reposo tiene una carga negativa de unos 70 milivoltios. Cuando recibe un mensaje, su membrana se abre para permitir a los iones con carga positiva que están fuera de la misma entrar a velocidades de 100 millones de iones por segundo. Por lo tanto, su carga cambia de negativa a positiva y cuando esta alcanza cierto nivel, la neurona dispara un impulso eléctrico llamado potencial de acción que se desplaza a lo largo del axón a velocidades que oscilan entre los 3 y los 360 km/hora, dependiendo del tipo de axón. La neurona necesita de algunos milisegundos antes de disparar otra vez.

Las neuronas pueden estar especializadas, como por ejemplo las neuronas espejo, identificadas por el equipo de Giacomo Rizzolatti en 1996. Estas neuronas disparan no solo cuando una persona se comporta de manera determinada, sino también cuando una persona observa a otra realizar el mismo comportamiento. Las neuronas espejo se encuentran localizadas en la corteza frontal inferior del cerebro y son las responsables, por ejemplo, de que bostecemos cuando otra persona situada cerca lo hace. Además, podrían ayudar a explicar cómo y porqué los humanos tienen la capacidad de entender las intenciones de los otros, podrían ser la raíz de la empatía (la habilidad cognitiva de una persona de entender las emociones de otra)  y sugieren que la capacidad de los niños de imitar a otros podría ser un comportamiento innato.


Las neuronas

Son las células que componen en sistema nervioso, incluido el cerebro. Hay varios tipos, pero tienen una estructura similar y su peculiaridad es que pueden comunicarse con otras células y transmitir información a otras neuronas a través del sistema que regula el comportamiento.

La neurona tiene un cuerpo con fibras en uno de los extremos llamadas dendritas. Estas son las encargadas de recibir los mensajes de otras neuronas. En el otro extremo hay una prolongación llamada axón, que lleva información a otras neuronas a través de los botones sinápticos. Los mensajes que pasan a través de la neurona son de naturaleza eléctrica. Estos impulsos se mueven en una única dirección siguiendo una ruta que empieza con las dendritas hacia el cuerpo de la célula hasta el axón hacia la siguiente neurona. Los axones están aislados con una capa de mielina, una capa protectora de grasa y proteína que los envuelve. La mielina sirve también para aumentar la velocidad a la que los impulsos eléctricos se Morfologia de la neuronatransmiten a través de los axones. Con ciertas enfermedades, como la esclerosis múltiple, la capa de mielina se deteriora y deja al descubierto partes del axón que normalmente estarían protegidas, lo que provoca “cortocircuitos” en los mensajes entre el cerebro y los músculos y que resultan en problemas para caminar, para ver y en problemas musculares en general.